В зависимости от применяемого ОТВ огнетушители предназначаются для тушения:
твердых горючих веществ (класс пожара А);
жидких горючих веществ (класс пожара В);
газообразных горючих веществ (класс пожара С);
металлов и металлосодержащих веществ (класс пожара D);
электроустановок, находящихся под напряжением (класс пожара Е).

Классы пожаров, как правило, указываются на корпусе огнетушителя пиктограммами

По виду применяемого ОТВ огнетушители делят на:

водные (ОВ) — охлаждают зону горения, а также разбавляют горючую среду водяными парами;
пенные — пена, состоящая из пузырьков газа, окруженных тонкими пленками жидкости (пенообразователя), хорошо изолирует зону горения от поступления кислорода и охлаждает ее. Подразделяются на воздушно-пенные (ОВП) и химические пенные (ОХП);
порошковые (ОП) — порошок (соли натрия и калия) тормозит химические процессы горения;
газовые — специальные газы разбавляют горючую среду и, как порошки, тормозят химические процессы горения.
Подразделяются на углекислотные (ОУ) и хладоновые (ОХ);
аэрозольные генераторы (не путать с бытовыми аэрозолями) подобны порошковым и газовым огнетушителям, но выбрасывают не заранее запасенное ОТВ, а образуют огнетушащий аэрозоль при сжигании заряда;
комбинированные — в разные емкости одного огнетушителя заряжают ОТВ различных видов, например пену и порошковый состав.
Рангом огнетушителя называется число, отражающее его способность потушить пожар определенной интенсивности (ранга). Чем сильнее возгорание, тем более высокого ранга (эффективности) требуется огнетушитель. Ранги одного и того же огнетушителя для разных классов пожаров могут отличаться.

Огнетушители могут быть:

перезаряжаемые или ремонтируемые;
неперезаряжаемые.
Пример условного обозначения:
ОВП(Н)-10(г)-2А, 55В 1 У2 ГОСТ Р 51057-97.
ОВП — огнетушитель воздушно-пенный;
Н — пена низкой кратности;
10 — вместимость корпуса, л;
г — вытеснение огнетушащего вещества осуществляется газогенерирующим элементом;
2А, 55В — предназначен для тушения загорания твердых горючих материалов (2-й ранг очага) и жидких горючих веществ (ранг очага 55);
1 — модель 01;
У2 — климатическое исполнение;
ГОСТ Р 51057-97 — государственный стандарт.